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Cómo purificar y potabilizar agua en la montaña

Disponer de agua potable es fundamental para cualquier actividad en la montaña.

Agua buena en la montaña, fundamental. Foto: Katadyn
Agua buena en la montaña, fundamental. Foto: Katadyn

ACTUALIZADO 2019


El agua es la base de la vida. La hidratación es siempre fundamental, pero en actividades en montaña y aire libre, en las que se une un esfuerzo deshidratante con una posible carencia de agua, se convierte en algo crítico.

En ocasiones el agua que encontremos será dudosa y su purificación será necesaria. Aunque en la montaña es posible encontrar lugares en los que cargar con agua potable, la aparente pureza de la misma puede estar contaminada por la presencia de ganado en zonas superiores, contaminación por el cuerpo de un animal sumergido, etc.

Y en zonas de media montaña, el poco agua que se puede encontrar en un lugar con fuerte estiaje como nuestro país suele ser de dudosa procedencia.

Por eso es bueno cargar con elementos de potabilización que nos libren de problemas intestinales que podrían dar al traste con nuestra travesía.

Uno de los motivos por los que hay quienes se resisten al empleo de estos métodos en lugares como la alta montaña tiene que ver con que, hasta no hace muchos años, los sistemas asequibles y de poco peso existentes, (aquellos que se usaban en actividades “domésticas”, fuera de expediciones), prácticamente se reducían a las pastillas, que además de lentas (hay que dejar aplicar durante tiempo), dejan fuerte sabor a cloro.

Las cosas han evolucionado. Los sistemas “físicos” modernos que permiten beber sobre la marcha han cambiado el juego, sobre todo en nuestras montañas, en las que la incidencia de virus es muy improbable.


NORMAS BÁSICAS PARA TOMA DE AGUA


  • Aunque la vayamos a potabilizar, siempre hay que intentar que el agua que recojamos sea corriente. Evitaremos agua de balsas, charcos, etc.
  • Cuanto más cerca de su nacimiento esté, más pura será. El agua de un manantial será más segura que la del río.
  • En lugares en los que no hay presencia humana cerca, el agua de nieve es una buena opción (con el cuidado debido, leed siguiente punto)...con muy poca capacidad mineral. Cuidado, esta falta de minerales puede deshidratarnos. Es conveniente añadirle algo, desde una gaseosa a cualquier té o isotónico.
  • Hay una creencia común por la que el agua de nieve puede consumirse de forma segura, pero no es del todo cierta. Suele ser seguro su consumo en la mayoría de casos porque, normalmente, la nieve se encuentra en la montaña en lugares sin contaminación animal, pero, por poner un ejemplo, son legendarios los problemas estomacales que se adquirían bebiendo agua de nieve, o derritiéndola a temperatura ambiente, en la antigua zona de acampada de Goûter y otros lugares alpinos. Recordemos la famosa frase: jamás bebas de la nieve amarilla.
  • Por cristalina que sea, y por cerca del nacimiento que estemos de un río, procuraremos evitar el agua de lugares con ganado, con algún animal muerto aguas arriba, excrementos, etc.


  • ¿QUÉ MICROORGANISMOS PERJUDICIALES PODEMOS ENCONTRARNOS EN EL AGUA?


    Los patógenos que contaminan el agua pueden ser:

    • VIRUS: son los microorganismos más pequeños. Miden entre 0’02 y 0’2 micrones.
      La mayoría de sistemas físicos no los eliminan, pero en la montaña europea, o la de cualquier lugar no humanizado, no son un problema.

      A veces se piensa lo contrario debido a que comúmente suelen confundirse virus con bacterias. Todos hemos oído hablar del virus del Cólera, por ejemplo, pero no es un virus, es una bacteria (Vibrio cholerae) .

      ¿Por qué no suelen ser un problema en la alta montaña?

      Lo primero que hay que tener en cuenta es que la mayoría de virus se sirven de otros sistemas de transmisión, como el aire, etc. El agua no es un elemento muy propenso a la transmisión viral, y los virus transmitidos por agua son específicamente humanos, como el de la Hepatitis A. Su sistema de transmisión a través del agua es ingesta humana-heces-ingesta humana.

      Después: por sus características no se reproducen por si mismos: requieren de las células vivas de un “huésped” en donde penetrar y producir más partículas virales.

      Es decir: una vez en el agua, a diferencia de bacterias y otros microorganismos, no se reproducen, aunque sobreviven. Cuando vuelven a introducirse en otro humano, vuelven a reproducirse. Pero en el agua no lo hacen, por lo que, en caso de producirse contaminación de la misma por humano, su concentración en un lugar en el que no haya abundantes aguas residuales no tratadas, como un río de montaña de agua viva, sería muy baja, puntual e irrelevante. Y en la gran mayoría de casos no existe siquiera esa mínima e irrelevante contaminación.

      Resumiendo: fuera de lugares densamente poblados con abundantes aguas residuales contaminadas y no tratadas correctamente, no suponen apenas un problema. De manera que es prácticamente descartable la posibilidad de contagio en aguas de alta montaña pirenaica, por poner un ejemplo, y sin embargo es más sencillo contagiarse en una zona densamente habitada con un sistema de tratamiento de aguas residuales y de potabilización inexistente o ineficaz.


    • BACTERIAS: Más grandes que los virus, pero más pequeños que los parásitos. Su tamaño está entre 0’2 y 5 micrones. Causan cólera, tifus, etc. Escherichia coli, Salmonella, etc. Son eliminados por los purificadores físicos.


    • PARÁSITOS: Los más grandes de los microorganismos. Entre 1 y 15 micrones. Amebas, Protozoos como Giardia, Gusanos. También son eliminados por los purificadores físicos.

    Una de las formas más simples de eliminar microorganismos es hirviendo el agua. Pero eso no es siempre posible, y mucho menos durante la actividad. Además de que, por su temperatura, hay que esperar para poder beberla, conlleva cargar siempre con hornillo, gas y cacerola, incluso para una salida corta de día, y tener que hervir cada vez que se nos termine el agua durante la excursión y tengamos que recargar la cantimplora a mitad de la misma.

    Potabilizando agua con el Steripen, por Ultravioletas
    Potabilizando agua con el Steripen, por Ultravioletas

    SISTEMAS DE PURIFICACIÓN FÍSICA


    Nos referimos a los sistemas no químicos más comúnmente usados. Son filtros y membranas de 0’1 a 0’2 micrones de diámetro de poro, que eliminan el 99.9% de bacterias y parásitos, además de los virus de tamaño mayor al del filtro.

    Hasta hace poco eran pesados, más destinados a campamento que a la actividad durante el día. Pero además de que ahora los tradicionales son más ligeros, esto ha cambiado con la llegada de sistemas de bidón, como Katadyn Befree, MSR Hyperflow Microfilter, Lifestraw Go.

    Katadyn BeFree. Tan simple como beber de un bidón
    Katadyn BeFree. Tan simple como beber de un bidón

    Son bidones como cualquiera usado por corredores y montañeros, que en su boquilla incorporan un sistema de filtrado de 0’1-0'2 micrones, según modelo. Los llevamos encima en carrera, trekking, etc, y bebemos de ellos como con cualquier otro bidón, pero con la garantía de eliminar bacterias y parásitos. Nos proporcionan agua potable de forma instantánea y muy cómoda.

    Podríamos decir que son una evolución de los “chupacharcos” que salieron hace pocos años, como el Lifestraw Personal. Siguen siendo un sistema excelente para beber "sobre la marcha"

    Lifestraw Personal, chupacharcos, para beber sobre la marcha

    El filtro Katadyn Befree, que también se vende por separado, se adapta a cualquier bidón flexible de la marca Hydrapak.

    También encontramos como filtro que se vende independiente del bidón el Msr Hyperflow Microfilter, que además lleva un adaptador para ser usado con bolsas de sistemas de hidratación de mochila. Se adapta a las botellas Nalgene.

    MSR Hyperflow Microfilter

    Los filtros tradicionales sirven para abastecer rápidamente a 1 o más personas, según tamaño. Los más grandes son grupales, y son más completos que los sistemas de bidón: muchos de ellos son Duales, y no sólo filtran, sino que eliminan la turbidez del agua, el mal sabor y olor del agua, etc.

    MSR Guardian Purifier Pump. Hasta 2,5 litros de agua por minutos

    No hay que desestimarlos para fuera de campamento, porque hoy algunos son verdaderamente cómodos, rápidos, y ligeros, y con ellos podemos purificar todo el agua que deseemos, no estamos limitados al tamaño del bidón o cantimplora.

    Katadyn Pocket, excelente, muy ligero y pequeño sistema de potabilización


    POTABILIZACIÓN POR ULTRAVIOLETA


    Un sistema altamente efectivo que ha revolucionado el mundo de la potabilización.

    Un pequeño aparato de apenas 140 gramos que con “disparos” ultravioletas elimina de forma no química el 99.9 por ciento de bacterias, parásitos y virus. Hay varios modelos de la marca Steripen, que además avisan con luz LED cuando el agua ya está lista para beber.

    Steripen Ultra
    Steripen Ultra

    Tienen 2 inconvenientes:

    • El primero es el filtrado. Podremos beber el agua, pero no filtrará los residuos que floten en ella (desde una hojita o una hormiga hasta un pelo).
    • El segundo es el problema para grandes cantidades. Purifica, según modelo, 0,5 o 1 litro cada vez.

    Sobre el problema del filtrado, ahora puede comprarse el modelo Steripen Quantum, que incorpora un filtro.

    Steripen Quantum. Sin problemas por filtrado
    Steripen Quantum. Sin problemas por filtrado


    POTABILIZACIÓN QUÍMICA


    Llegamos a lo más clásico, los sistemas de potabilización por pastillas o gotas. Suelen ser combinaciones de Cloro con iones de plata. También hay quien usa lejia apta para consumo, pero fuera de casa, puesto que hay que comprarla a litros, y buscar forma de transportar pequeñas cantidades para llevar en la mochila durante la actividad, es mucho más seguro y cómodo emplear pastillas potabilizadoras.

    Sus ventajas son:

    • Muy bajo precio
    • Nulo peso y espacio
    • Eliminación de virus

    Pastillas de cloro
    Pastillas de cloro

    Sus inconvenientes son:

    • El agua queda con sabor a cloro (pero puede camuflarse con isotónicos, té, etc)
    • En caso de que nos equivoquemos al echar las pastillas y pongamos de más podemos tener algún problema.
    • Perjuicio para el organismo en el caso de uso continuado y frecuente
    • Exige espera: para bacterias y virus suele ser de 30 minutos, pero en algunos casos, como para eliminar Giardia, puede ser de hasta 2 horas.

    En viajes siguen siendo muy buenos; normalmente durante los mismos podemos beber agua embotellada, y usar estos sistemas para un apuro, para lavarnos los dientes, etc.

    Para evitar problemas por mayores concentraciones de lo debido, pueden emplearse tiras reactivas que miden la concentración residual de cloro, como Msr FAC test strips. Se emplean 30 minutos después, cuando se supone que el agua ya se puede consumir, y nos indican si verdaderamente el cloro ya ha acabado su trabajo o tenemos que esperar.

    También existe el caso contrario: en aguas muy frías, los fabricantes recomiendan añadir más cantidad de la habitual. Sea como sea, y puesto que se trata de productos químicos, hay que seguir al pie de la letra las instrucciones, en las que se detallan estas y otras cuestiones con exactitud.

    Se recomienda que el agua esté limpia. En caso de agua turbia, su efectividad disminuye, por lo que puede ser buena idea filtrar o decantar de alguna manera el agua.

    Pinchando aquí podéis acceder a toda la gama
    de purificación de agua de Barrabes


    Tienda web: www.barrabes.com
    Tiendas Barrabes: Barcelona, Benasque, Jaca, Madrid O'Donnell, Madrid Ribera de Curtidores, Zaragoza.

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